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  John Cullen :: Opération Tigre, 28 avril 1944

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Gliderpilot50
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MessageSujet: John Cullen :: Opération Tigre, 28 avril 1944   Mer 7 Nov - 22:06

Sgt. T.McNulty a écrit:
Pendant plus de quarante ans, l'état-major américain s'est refusé à dire ce qui s'est passé dans la baie de Slapton Sands, une station balnéaire du Devon au sud-est de la Grande-Bretagne, dans la nuit du 27 au 28 avril 1944. On n'est plus qu'à quelques semaines du débarquement. Pour tester leur matériel et leurs troupes, les Américains décident d'organiser une répétition sur cette plage qui ressemble comme une jumelle à celle d'Utah Beach. A terre, 500 Américains jouent le rôle des Allemands. En mer, 300 navires s'apprêtent à débarquer quelques 30.000 hommes. Les combattants échangent des tirs à feu réel. Seul le respect de l'horaire doit éviter les pertes. Premières erreurs. Premiers morts. Vers minuit, c'est la tragédie. Alertés par un trafic radio intense, des Allemands à bord de vedettes rapides ainsi que 9 U-Boots basés à Cherbourg foncent vers Slapton Sands. Pris entre le feu des vrais et des faux ennemis, plusieurs bateaux explosent. La scène se passe non loin de navires britanniques qui recevront l'ordre de ne pas se porter au secours des survivants de peur d'être pris pour des Allemands par les Américains.
John Cullen, 19 ans à l'époque, est à bord d'un de ces bateaux. Il voit tout et le lendemain fera partie de l'équipe qui ira ramasser ... les morts.


Extrait du Journal de John Cullen:
" Le jour se levait quand nous somme arrivés sur la zone. Il était évident que c'était le lieu du drame, à en croire l'incroyable quantité de débris qui flottaient. Le brassage des hélices avait fait remonter à la surface d'innombrables épaves et, ce qui semblait plus grave, un grand nombre de corps. Le commandant avait peur de fausser les hélices avec les débris. Il me demanda donc de descendre dans l'eau et de rapprocher un par un les corps à proximité du bord pour qu'ils soient hissés à bord.
En cette fin d'avril [...] dire que l'eau était froide relève de l'euphémisme. J'ai dû passer près de deux heures dans l'eau pour récupérer tous les corps visibles. Certains étaient dans un état épouvantable. D'autres avaient été pris au piège sous le radeau avec les bras et les jambes emmêlés dans les filets. J'ai dû nager sous l'eau pour les libérer en tranchant leurs entraves. Après être remonté à bord, frigorifié et grelottant, je ne pouvais plus m'arrêter de claquer des dents. Il y avait un silence absolu. Les moteurs étaient coupés, il n'y avait plus le moindre ordre, le moindre cri, l'équipage parlait à voix basse, et les oiseaux de mer eux-mêmes étaient silencieux. C'étaient un peu comme si le monde avait voulu rendre hommage à ces braves qui gisaient, morts, sur le pont. Dès notre retour à Portland, un vice-amiral américain monta à bord et les corps furent chargés sur des camions. Quant à nous, nous reçûmes l'ordre de ne pas dire un mot sur ce que nous avions vu. "

954 soldats ont péri durant cette Opération Tigre. Leurs familles recevront un avis de décès sans la moindre explication. Quant aux survivants, ils seront tenus au secret sous menace de cours martiale. Pendant quelques heures le désastre menaça jusqu'aux plans du débarquement. Il y avait en effet parmi les participants, une vingtaine d'officiers qui les connaissaient en détail. L'état-major allié, qui craignait que les Allemands aient fait des prisonniers, fut rassuré par l'identification des corps. Tous furent retrouvés. Morts.


John Cullen en 2004:
" [...] Mais surtout les Américains se sont bien défendus. Voilà pourquoi je ne suis pas d'accord avec ceux qui disent que Slapton Sands a été un ignoble fiasco. C'est une insulte à la mémoire de ceux qui se sont battus !"




Source:
Le Nouvel Obs' de Juin 2004
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